Ronnie O'Sullivan porskuttaa - kenestä seuraaja legendalle?

Ronnie O'Sullivan porskuttaa - kenestä seuraaja legendalle?
Ronnie O'Sullivan vankisti asemaansa snookerin kaikkien aikojen pelaajana voittamalla suurturnaus UK Championshipin joulukuussa. Samalla rikkoutui jälleen uusia ennätyksiä. (Kuva: Alamy)

Kaikkien aikojen pelaaja teki sen taas


Snookerlegenda Ronnie O'Sullivanin tarinaan kirjoitettiin jälleen uusi hieno luku joulukuun alussa, kun englantilaistähti kaatoi huipputurnaus UK Championshipin finaalissa Kiinan Ding Junhuin. Kerta oli jo peräti kahdeksas, kun O'Sullivan nosteli mestaruuspystiä lajin toiseksi arvostetuimman turnauksen päätteeksi.

Voitto Barbican-teatterissa nosti "The Rocketin" uran major-voittojen määrän yhteensä 22:een. UK Championshipin lisäksi O'Sullivan on voittanut sekä tammikuussa pelattavan The Mastersin että keväällä pelattavan snookerin MM-turnauksen seitsemän kertaa. Saavutus on omaa luokkaansa, seuraavaksi eniten näitä niin sanottuja Triple Crown-turnausvoittoja on skotti Stephen Hendryllä (18) ja 1980-luvun ässällä Steve Davisilla (15). Tämän kolmikon ulkopuolelta kukaan ei ole voittanut kaksinumeroista määrää.

O'Sullivan teki viimeisimmällä isolla voitollaan jälleen monenlaista historiaa. Hämmentävin tilasto lienee se, että miehestä tuli saman suurturnauksen kaikkien aikojen nuorin ja vanhin voittaja. The Rocketin ensimmäinen major-voitto tuli juuri UK:ssa 17-vuotiaana reilut kolmekymmentä vuotta sitten ja viimeisin nyt 47-vuotiaana.

Kaikkien aikojen snookeristista ei siis ole epäselvyyttä. Joulukuun alussa 48-vuotta täyttävä O'Sullivan ei kaiken lisäksi näytä juuri mitään hyytymisen merkkejä. Kevään MM-kisoissa konkari on jälleen vedonlyöntikertoimissa jopa ykkössuosikki, vaikka snookerin taso on entisestään noussut ja kärki aiempaakin leveämpi.




Kuka täyttäisi mestarin saappaat?


O'Sullivan hämmästyttävät saavutukset eivät siis ota loppuakseen. Seuraava tavoite on kahdeksas maailmanmestaruus, jolla mies nousisi yksin MM-voittotilaston kärkeen. Edellämainittu Hendry omaa samaiset seitsemän mestaruutta, mikä on oikeastaan ainoa kauneusvirhe O'Sullivanin muuten ylivoimaisissa saavutuksissa. Seuraava mahdollisuus on toukokuussa Sheffieldissä, mutta helpolla lajin himotuin titteli ei irtoa.

Missä kohtaa O'Sullivanin tähti sitten alkaa hiipua? Viittäkymmentä ikävuotta lähestyvä taituri on monella tavalla täysin poikkeusyksilö jopa snookerissa, jossa huipulla ollaan paljon myöhemmin kuin monessa muussa lajissa. Silti aika tekee vääjäämättä tepposet jossain kohtaa myös The Rocketin kohdalla. Mies on myös itse ilmoittanut mahdollisuudesta vetäytyä ammattilaiskiertueelta lähivuosina. Varmaa lienee myös se, että miksikään "kehäraakiksi" O'Sullivan ei jää.

Mistäs sitten saataisi mestarille arvoisensa seuraaja? Lyhyt vastaus kuuluu: tuskin mistään. Nykypäivän snooker on niin kovatasoista ja lajin huippu sen verran leveä, että samankaltainen dominointi on lähes mahdotonta. Potentiaalisia ehdokkaita tulevaisuuden ykköstähdiksi on silti muutama.


Trump johtaa haastajien legioonaa


Tämän kauden ykköspelaaja ja entinen maailmanlistan ykkönen Judd Trump on ilmiselvä valinta, jos ruvetaan hakemaan potentiaalista peluria O'Sullivanin saappaisiin. Trump voitti tähän asti ainoan maailmanmestaruutensa vuonna 2019 ja dominoi lajia vuodet 2019-21. Parin laihemman vuoden jälleen Trump on jälleen tällä kaudella palannut absoluuttiselle huipulle ja on syyskauden ykkönen maailmassa.

Erikoisella tekniikalla palloa lyövällä Trumpilla on kuitenkin yksi merkittävä puute saavutuksissaan. 34-vuotias bristolilainen on voittanut paljon turnauksia, mutta isojen kisojen major-voittoja on suhteessa vähän, yhteensä neljä. Jos Trump hamuaa lajin todellisten legendojen joukkoon, olisi tämän tilaston kaunistuttava huomattavasti. Etsikkoaika on juuri nyt, sillä Trump pelannut tällä kaudella uransa kenties parasta snookeria.

Trumpin takana onkin sitten hiljaisempaa. Loistavia pelaajia on paljon, mutta todellista suurmestariainesta paljon vähemmän. Viime keväänä maailmanmestaruuden voittanut Luca Brecel tuskin koskaan löytää riittävää tasaisuutta, vaikka pussittajana onkin huippuluokkaa. Kokeneemmasta kaartista Neil Robertson on hukannut vireensä kokonaan ja useamman maailmanmestaruuden miehistä Mark Selby, John Higgins ja Mark Williams lähestyvät O'Sullivanin tavoin uransa ehtoopuolta.

Löytyisikö vastaus Aasiasta? Nuoremmista kiinalaispelaajista ainakin nimet Zhang Anda ja sopupeliskandaalissa sivuosuman myötä osin ryvettynyt Zhao Xintong kannattaa pitää mielessä. Tai ehkä suurisuinen iranilainen Hossein Vafaei nousee lähivuosina lopullisesti huipulle. Niin tai näin, turvallista lienee todeta ettei O'Sullivanin asemaa lajin kaikkien aikojen suurimpana olla ihan lähitulevaisuudessa uhkaamassa. Jos sitten koskaan.